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Pourquoi la nuit des étoiles ?

3 août 2005

par Michel SAMOEY

Chaque été au mois d'août, les astronomes, relayés par les médias, vous annoncent la nuit des étoiles. Créée en 1991 par l'AFA et reprise dans ses débuts par la télévision, cette soirée est l'occasion pour le public de découvrir le ciel.

Le mois d'août est aussi la période des Perséïdes c'est à dire la période où des étoiles filantes semblent provenir de la constellation de Persée.

Qu'est ce qu'une étoile filante ? C'est de la poussière de comète. Une comète parcourt le système solaire en plusieurs années. A chaque passage à proximité du soleil, sous l'effet de sa chaleur, des particules très petites (poussières) sont éjectées de la comète. Ce nuage de poussière continue sa course et suit approximativement la trajectoire de la comète. Après de nombreux passages à proximité du soleil, la comète a créé un anneau de poussières .

Chaque fois qu'une de ses poussières "tombe" sur la Terre, elle s'échauffe au contact des molécules de l'atmosphère et crée une étoile filante. Chaque année 100 000 tonnes de météores tombent ainsi sur la Terre.

Au mois d'août, la terre rencontre l'anneau de poussières laissé par la comète Swift-Tuttle. Cette comète est actuellement loin de nous, à 26 fois la distance Terre-Soleil. Elle repassera près du soleil dans 120 ans.

De cette rencontre, résulte une pluie d'étoiles filantes. La vitesse de ces poussières rentrant dans l'atmosphère terrestre est de l'ordre de 55km/s. Pour 2005, les spécialistes espèrent une centaine d'étoiles filantes par heure.

Michel SAMOEY